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Se Descubre el Gen de la Juventud - Grupo de Investigadores del MIT descubren un Gen en la Levadura cuya activación permite que las Células Rejuvenezcan

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Se Descubre el Gen de la Juventud - Grupo de Investigadores del MIT descubren un Gen en la Levadura cuya activación permite que las Células RejuvenezcanBiólogos descubren cómo las células de la levadura revierten el envejecimiento.

El gen que se encuentra en la levadura puede doblar su vida útil cuando se enciende al final de la vida. 

Un grupo de investigadores del MIT acaba de anunciar el hallazgo de un gen cuya activación permite que las células «rejuvenezcan» y vivan dos veces más tiempo de lo normal.

Activando el gen en células de levadura muy envejecidas, los investigadores consiguieron que éstas vivieran el doble de tiempo de lo normal.

Como sabemos muy bien, las células humanas tienen un ciclo de vida muy limitado. De hecho, sólo pueden renovarse un número determinado de veces antes de morir. Existe, sin embargo, una excepción a esta regla universal: El «contador» de la esperanza de vida celular «se pone a cero» cuando se trata de crear nuevas células destinadas a la reproducción. Es la razón, por ejemplo, de que los hijos engendrados por varones de veinte y de ochenta años tengan, los dos, las mismas expectativas de vida.

Las células humanas tienen una vida finita: sólo se puede dividir un número determinado de veces antes de morir. Sin embargo, que la vida útil se restablece cuando las células reproductoras se forman, por lo que los hijos de un hombre de 20 años de edad, tienen la esperanza de vida iguales a las de un hombre de 80 años de edad.

Por desgracia, la ciencia ignora cuál es el mecanismo que permite este extraordinario «reseteo» de las células humanas y, hasta ahora, los esfuerzos por desentrañar el misterio han sido en vano. Aunque las cosas pueden estar a punto de cambiar.

En efecto, un grupo de biólogos del MIT (Massachussets Institute of Technology) ha conseguido localizar un gen que parece ser el responsable de este proceso. Los resultados son muy prometedores: activando el gen en células de levadura muy envejecidas, los investigadores consiguieron que éstas vivieran el doble de tiempo de lo normal.

Si el mecanismo funciona de la misma forma en las células humanas, el equipo del MIT podría haber dado con la clave para mantener la juventud durante mucho más tiempo. O por lo menos eso es lo que piensa la bióloga Angelika Amon, una de las autores principales de un artículo recién publicado, el 24 de junio en la revista Science: «Si podemos identificar los genes que revierten el envejecimiento, podremos diseñar, por medio de la ingeniería genética, formas de activarlos en las células normales», dice Amon, quien también es miembro de la David H. Koch Institute for Integrative Cancer Research.

Los científicos ya sabían que las células de más años de levadura tienen un aspecto diferente de las células más jóvenes. (Las Levaduras tienen una expectativa de vida normal de alrededor de 30 divisiones celulares.) Los cambios relacionados con la edad incluyen la acumulación de piezas extra de ADN, la agrupación de las proteínas celulares y estructuras anormales del nucléolo (un grupo de proteínas y ácidos nucleicos que se encuentran en el núcleo de la célula que produce todas las proteínas en la célula).

Sin embargo, no estaban seguros de cuál de estos rasgos físicos eran realmente importantes para el proceso de envejecimiento. "Nadie sabe realmente qué es el envejecimiento", dice Amon. "Sabemos que todas estas cosas suceden, pero no sabemos lo que eventualmente va a matar una célula o enfermarla."

Cuando las células de levadura se reproducen, se someten a un tipo de división celular llamada meiosis, una especie de «doble división» que permite, al final del proceso, la aparición de cuatro nuevas células. Y los biólogos del MIT observaron que los signos de envejecimiento celular desaparecen casi por completo al final de la meiosis. Lo cual, para Angelika Amon, es «un auténtico proceso de rejuvenecimiento».

Los investigadores se dieron cuenta de que la clave estaba en un gen llamado NDT80, que se activaba al mismo tiempo en que se producía este rejuvenecimiento. Para comprobarlo, activaron el gen el células que no se estaban reproduciendo. Y el resultado fue que esas células vivieron el doble de tiempo de lo normal.

En palabras de Amon, «tomamos células viejas y las volvimos jóvenes otra vez».

Además, en las células viejas con el gen NDT80 activado, el único signo de envejecimiento que cambió o desapareció por completo fue precisamente el de las deformidades en los nucleolos, lo que sugiere que es precisamente allí donde se encuentra el «motor» que pone en marcha el proceso de envejecimiento.

El próximo reto, dice Daniel Gottschling, un miembro del Fred Hutchinson Cancer Research Center en Seattle, será la de averiguar los mecanismos celulares conduciendo estos cambios. "Algo está pasando que no sabemos", dice Gottschling, quien no participó en esta investigación. "Esto abre una nueva biología, en términos de cómo la vida útil se está restaurando."

La proteína producida por el gen NDT80 es un factor de transcripción, lo que significa que activa otros genes. 

Por eso, los biólogos del MIT intentarán ahora localizar cuáles son esos «otros genes» a los que el NDT80 está apuntando y que podrían tener, también, un papel importante en el proceso de envejecimiento.

Amón y sus colegas también están pensando en estudiar los efectos que produce el NDT80 en criaturas más complejas, como el gusano C. elegans. Y se dedicarán a estudiar los efectos de un gen análogo que poseen los ratones, llamado P63, lo que nos dará una idea muy clara de cómo funciona el proceso recién descubierto en los mamíferos. Los seres humanos también tienen el gen p63, un pariente cercano de los protectores contra el cáncer del gen p53 fue encontrado en las células que producen espermatozoides y óvulos.

Fuente: Written by: Anne Trafton, MIT News Office 

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Actualizado ( Jueves, 30 de Junio de 2011 12:21 )  

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